Pinkertons detektivbyrås grunnlegger Allan Pinkerton til hest under borgerkrigen.

Allan Pinkerton til hest under den amerikanske borgerkrigen.

© Alexander Gardner/Library of Congress

Pinkerton temmet ville vesten

Skotten Allan Pinkerton var skurkenes skrekk i 1800-tallets USA. Han grunnla verdens første private detektivbyrå, jaktet personlig på mordere og røvere – og reddet Abraham Lincoln fra et attentat.

10. november 2018 av Antje Gerd Poulsen

Den 10. juli 1868 bremser et damplokomotiv uventet opp ved landsbyen Brownstown i Indiana. De brutale brødrene Reno har bestukket togføreren, og han har fått ordre om å stanse der brødrenes liga ligger i bakhold. Det ligaen ikke vet, er at togføreren har forrådt dem. Før ranerne rekker å slå til, hopper ti bevæpnede agenter ut og begynner å skyte. De fleste ranerne klarer å flykte, men tre blir tatt. Renobrødrenes liga er sprengt og på flukt.

Agentene var leid inn av jernbaneselskapet og kom fra The Pinkerton National Detective Agency. I tegneserien Lucky Luke karikeres de med mørkeblå klær, barter som sykkelstyrer, bowlerhatter og winchesterrifler. I virkeligheten var agentene de kriminelles største skrekk. The Pinkerton Agency var det første detektivbyrået i USA, grunnlagt av Allan Pinkerton i 1850. 

Allan Pinkerton kom fra Skottland

Pinkerton ble født i 1819 i en fattig del av Glasgow, Skottland. Han sluttet tidlig på skolen og fikk arbeid som bøkker. Sammen med kona Joan emigrerte han senere til USA og etablerte seg som bøkker utenfor Chicago. Virksomheten vokste fort og ble etter hvert en blomstrende forretning.

En dag seilte han ut til en øy i elven like ved for å skaffe trevirke til tønnene sine. Øya gikk for å være ubebodd, men Pinkerton oppdaget at noen falskmyntnere holdt til der. Først ville han melde dem til sheriffen, men i stedet klekket han ut en listig plan: Han tilbød seg å bli mellommann og lokke falskmyntnerne i en felle. Deretter skulle sheriffen gripe dem. 

Detektiv i Chicago

Planen lyktes over all forventning, og kort tid senere ble Allan Pinkerton
ansatt som detektiv i Chicago. Der ble han fort kjent for sitt mot og evnen til å oppspore mistenkelige typer. Men byen Chicago kunne ikke tilby lovens menn noen spesielt høy lønn, og Pinkerton bestemte seg for å starte for seg selv.
I 1850 stiftet han The Pinkerton National Detective Agency, som snart fikk lokalkontorer over hele USA. 

Byråets agenter drev med etterretningstjeneste under borgerkrigen. På dette bildet fra 1862 ser man Pinkerton selv i bakgrunnen.

© MPI/Hulton /Getty

Pinkerton forbød belønninger

Han laget et regelverk for sine agenter. De fikk verken ta imot bestikkelser eller belønning for at de pågrep noen. Dette var noe helt nytt. Forbausende nok klarte Pinkerton å holde på sine regler for god forretningsskikk i en tid da bestikkelser og korrupsjon var sterke drivkrefter i store deler av det amerikanske samfunnet. Pinkerton takket dessuten konsekvent nei til skilsmisseoppdrag og saker som kunne føre til skandaler.

En annen nyskapning var at byrået var tidlig ute med kvinnelige detektiver. I 1856 ble Allan Pinkerton kontaktet av den unge enken Kate Warne, som søkte jobb. Først sa han nei, men hun klarte å overbevise ham om at en kvinnelig agent kunne være til stor nytte.
De kunne for eksempel vinne tillit hos forbryternes kjærester og koner og på den måten få vite ting som mannlige agenter ikke kunne få greie på. Allan Pinkerton angret aldri på at han ansatte henne. Kate Warne ble en av hans beste og nærmeste medarbeidere. Hun fikk ham også til å ansette flere kvinner. 

Først med bilder av kriminelle

Allan Pinkerton, og senere også sønnene Robert og William, deltok ofte selv i jakten på verdens farligste forbrytere – blant andre Reno-brødrene, Jesse James, Butch Cassidy og The Sundance Kid. I Pinkertons første tid var det vanlig at detektivene ble innleid av banker og jernbaneselskap for å ta opp kampen mot kriminelle ligaer.

Men detektivbyrået drev ikke bare med spektakulære menneskejakter. De fikk sin enorme suksess takket være grundig og nøyaktig skrivebordsarbeid. Byrået hadde et omfattende register som snart dekket hele landet. Som den første i verden begynte Pinkerton å fotografere forbrytere og samle bildene i store arkiver. Dette førte til at Pinkertons byrå hadde verdens største samling fotografier av kriminelle i 1870. 

Allan Pinkerton og Abraham Lincoln, som han reddet fra et attentat.

© Alexander Gardner/Library of Congress

Pinkertons voktende øye

Dessuten samlet Pinkertons detektiver på avisartikler, føyde til sine egne notater og sendte alt til hovedkontoret i Chicago. Sheriffer fra hele USA sendte inn signalementer på skurker – uvurderlige dokumenter når agentene var på sporet av en etterlyst forbryter.

Allan Pinkerton ble etter hvert ekspert på forbryteres fremgangsmåter. Selv sa han at alt dreide seg om å være årvåken og aldri gi opp. «We never sleep” – «Vi sover aldri” – var mottoet hans, og firmaet logo var et voktende øye. Den idérike Pinkerton hadde også sansen for markedsføring og brukte bevisst avisene, dels for å etterlyse kriminelle, dels for å fortelle om sine vellykkede pågripelser. Snart var han kjent som «Øyet” i USA.

Reddet president Lincoln

I de første årene påtok detektivene i byrået seg først og fremst lokale oppdrag, men i 1861 ble Pinkerton landskjent da han reddet USAs president Abraham Lincoln fra et attentatforsøk.

Dette var rett før borgerkrigen delte nord- og sørstatene i USA i blant annet spørsmålet om slaveriet. Bakgrunnen for denne hendelsen var at jernbane-selskapene var noen av detektivbyråets aller første klienter. De pleide å leie inn Pinkertons agenter som sikkerhetsvakter under særlig verdifulle togtransporter. Det var mens byrået var engasjert av jernbaneselskapet Wilmington & Balti-more Railroad for en jobb i Baltimore at de oppfanget rykter om at sørstatssympatisører hadde planer om å sabotere jernbanen.

Gruppen ble infiltrert av Pinkerton-agenter som skulle forsøke å forhindre sabotasjen. Under dette oppdraget fikk agentene høre om attentatplaner mot Lincoln. Den nyvalgte presidenten skulle tas av dage når toget hans stoppet i Baltimore på vei mot Washington, der han skulle avlegge eden som president. Pinkerton hadde allerede truffet Lincoln og var enig i hans syn på blant annet slaveriet. Han dro kjapt av gårde for å advare presidenten personlig. 

Spionen Rosie O’Neal Greenhow med datteren i fengselet. 

© Library of Congress

Secret Service' forgjenger

I all hemmelighet ble Lincolns reiserute endret slik at han tok nattoget til Washington i stedet. De hoppet også over besøket i Baltimore, og hakk i hæl på den fremtidige presidenten fulgte Kate Warne og Allan Pinkerton selv. I tillegg var det utplassert Pinkerton--agenter ved alle broer, signaler og stasjoner.

Abraham Lincoln avla eden som president, men allerede sommeren samme år brøt borgerkrigen ut. Pinkerton ble innkalt til Washington for å bygge opp en etterretningstjeneste – forløperen til Secret Service.

De arbeidet både med spionasje bak fiendens linjer og mot sørstatsspioner i Washington. De avslørte for eksempel spionen Rosie O’Neal Greenhow, -enken etter en avisredaktør som hadde agitert for at slaveriet skulle bevares. Den karismatiske sosietetsdamen og søsteren hennes hadde forbindelser i innflytelsesrike kretser i hovedstaden Washington, der de snappet opp viktige opplysninger. 

Pinkertons agenter ble hengt

De to spionsøstrene ble ikke hengt, fordi de var kvinner, og fordi Greenhow hadde en liten datter. I stedet besluttet nordstatsmyndighetene å sende dem hjem til Richmond i delstaten Virginia, som var hovedstad for sørstatene under den amerikanske borgerkrigen.

Den beslutningen ble skjebnesvanger for tre av Pinkertons agenter som hadde infiltrert sørstatstilhengere i Richmond. De ble avslørt da spionsøstrene kom til byen, og alle de tre agentene ble hengt for spionasje. 

Lincoln skutt og drept

Lincoln ble utsatt for enda et attentat, og denne gangen var det vellykket. Under et besøk på Ford’s Theatre i Washington 14. april 1865 ble presidenten skutt og drept. Allan Pinkerton var ikke på plass. Som et ledd i en intern maktkamp under krigen hadde han måttet gå av som sjef for etterretningstjenesten. Han gremmet seg resten av livet, for han trodde at han kunne ha forhindret drapet.

Etter krigen fortsatte Pinkertons detektiver jakten på forbrytere over hele landet. For eksempel ble de beryktede Reno-brødrene jaget i flere år. I 1868 satt noen av ligaens medlemmer allerede bak lås og slå, men en av brødrene, Frank Reno, hadde flyktet til Canada med tre av sine menn.

Bandittgjengen The Wild Bunch gikk till fotografen. Detektivbyrået Pinkertons spredte bildet over USA. Fra venstre til høyre: Sundance Kid, Will Carver, Ben Kilpatrick, Kid Curry og Butch Cassidy.

Renobrødrene ble lynsjet

Agentene oppdaget at de holdt seg skjult nær grensa, men de hadde ikke myndighet til å pågripe dem utenfor USA. Allan Pinkerton bearbeidet byråkratiet og fikk etter hvert lov til å pågripe Frank Reno og en av hans kumpaner.

Agentenes oppgave var å føre fangene gjennom USA og passe på at folk ikke lynsjet dem underveis – en skjebne som tidligere hadde rammet tre av ligaens medlemmer. Endestasjonen var et fengsel i delstaten Indiana, der Franks brødre William og Simeon allerede satt. Men fengselet var ikke sikkert. Natten den 10. desember 1868 brøt over 100 maskerte menn seg inn i fengselet i New Albany og hengte ligaens medlemmer.

Lynsjinger, hevn og det å ta loven i egne hender var ikke agentenes oppgave. Men det hendte mer enn én gang at Pinkertons detektiver ble anklaget for å gå for langt, og det skadet byråets anseelse. Det verste eksempelet var da de jaktet på Frank og Jesse James i deres hjemstat Missouri. 

Jesse James kom seg unna 

Jesse James’ liga hadde gjennom flere år utført et stort antall ran og drap. Pinkerton ble satt på saken. Så sent som i 1874 hadde Jesse James’ liga drept tre agenter, og i januar 1875 ville Pinkerton uskadeliggjøre brødrene én gang for alle. Han hadde hørt at de besøkte moren sin på gården hennes i Missouri.

Et mørklagt spesialtog fraktet noen Pinkerton--agenter til stedet. Vel framme kastet de en brannbombe inn i huset. Bomben drepte brødrenes åtte år gamle halvbror Archie, rev den ene armen av moren deres og skadet en jente alvorlig. Gården brant ned, men brødrene James fikk de ikke tak i. Enten hadde de ikke vært i huset, eller så hadde de greid å flykte i siste liten.

Men slike uhell var ikke typiske for Allan Pinkertons liv. Han overlevde flere attentat, ble kjent som den første privatdetektiven og bidro til å temme Det ville vesten. Tross all risikoen han utsatte seg for, ble han 65 år. Han døde da han tilfeldigvis bet seg i tungen og såret ble infisert.

Kanskje du er interessert i...